Wil van der Aalst krijgt hoogste Duitse wetenschapsprijs

TU/e-hoogleraar Wil van der Aalst krijgt in Duitsland een Alexander von Humboldt-professoraat. Dit is de hoogste Duitse wetenschapsprijs, en er is een bedrag van vijf miljoen euro mee gemoeid. Van der Aalst, die tot de meest geciteerde datawetenschappers wereldwijd behoort, krijgt aan de Rheinisch-Westfälische Technische Hochschule (RWTH) in Aken een speciaal voor hem gecreëerde leerstoel Process & Data Science.

Duitse concurrentiepositie
De Humboldt-professoraten hebben als doel om topwetenschappers voor langere tijd naar Duitsland te halen en zo de concurrentiepositie van het land op gebied van wetenschap te versterken. Duitse onderzoeksinstellingen kunnen hiertoe twee maal per jaar voorstellen indienen bij de Alexander von Humboldt Stiftung. De stichting maakt hieruit een selectie van jaarlijks maximaal acht wetenschappers, en stelt voor elke wetenschapper maximaal vijf miljoen euro beschikbaar. Dat geld dient voor het opbouwen van een vakgroep en het onderzoek in de eerste vijf jaren.

De aanstelling van Van der Aalst in Aken zou per 1 januari 2018 in moeten gaan. Na de toekenning hebben de winnaars en de onderzoeksinstellingen tot het einde van het jaar om tot afspraken te komen.

Meest-geciteerde Europese informaticus
Wil van der Aalst staat op plaats zes van de meest geciteerde informatici wereldwijd, en hij is de meest geciteerde Europese informaticus. Hij heeft een h-index van 132, wat wil zeggen dat 132 van zijn publicaties 132 keer of meer geciteerd zijn, wat zeer hoog is. Internationaal wordt hij gezien als de expert op het gebied van Business Process Management en Process Mining, met meer dan 700 wetenschappelijke publicaties.

Geweldige kansen
De datawetenschapper heeft zelf ‘gemengde gevoelens’ over zijn overgang naar Duitsland. “De TU/e is en blijft mijn Alma mater. De TU/e heeft me vanaf jonge leeftijd geweldige kansen gegeven. Ook mijn benoeming als universiteitshoogleraar en als Wetenschappelijk Directeur van het Data Science Center Eindhoven heb ik erg gewaardeerd. Echter de RWTH is een van de weinige universiteiten met een Exzellenz-status, waardoor ze extra middelen en mogelijkheden hebben. De RWTH behoort qua informatica tot de top-3 in Duitsland, en ze willen veel investeren in ‘data science’. Daarom is mijn Humboldt-professoraat een geweldige kans.”

Keerzijde
“We zijn erg trots op deze uitzonderlijke prijs en de wetenschappelijke erkenning voor onze hoogleraar Wil van der Aalst”, zegt TU/e-rector Frank Baaijens in reactie op de toekenning. “Hij werkt al sinds 1988 bij ons en werd hier in 2000 hoogleraar, op 34-jarige leeftijd. Hij behoort al jaren tot de absolute wereldtop in data science, en hij krijgt nu de hoogste Duitse wetenschapsprijs.” Maar er is ook een keerzijde. “Het aanvaarden van deze prijs betekent echter wel dat de hoofdaanstelling van Wil van der Aalst bij de RWTH in Aken moet zijn. We zijn nog in gesprek met hem over hoe hij betrokken blijft bij de TU/e. Wij betreuren het zeer dat we wederom een topwetenschapper naar het buitenland zien vertrekken omdat daar meer middelen zijn.”