iGEM-team TU/e succesvol met 'gevangenisgel'

Het Eindhovense iGEM-team heeft met het project ‘Gelcatraz’ afgelopen weekend in Boston een gouden medaille en nominaties voor de categorieën Best Basic Part en Best Composite Part in de wacht gesleept. Om aandacht te trekken voor Gelcatraz, waarin de studenten hebben laten zien hoe je levende bacteriën gevangen kunt houden in een gel, liep een van de teamleden in een boevenpak rond op de ‘Giant Jamboree 2018’.

De ‘boef’ trok veel bekijks, vertelt teamlid Sander Keij. “Wij vonden die actie een perfecte manier om het onderwerp van ons project te illustreren. Wij houden bacteriën vast in een gel, maar ze leven nog steeds en produceren eiwitten. En de boef kon wel rondlopen en met mensen praten, maar mocht het gebouw niet verlaten.”

Of het door de ludieke verkleedactie kwam, zullen we nooit weten, maar in ieder geval werd de projectpresentatie van teamleden Laura van Hazendonk en Yahav Rave goed bezocht, laat Keij weten. “De zaal zat voor negentig procent vol en de presentatie was via Facebook ook live te volgen voor al onze Nederlandse fans. Na afloop stonden de juryleden bij onze poster zelfs te popelen om vragen te stellen.”

Zondag bleek bij de prijsuitreiking dat Gelcatraz goed was voor een gouden medaille - een eer die overigens elk jaar is weggelegd voor een aanzienlijk percentage van de deelnemers. Volgens Keij is het team vooral trots op de nominaties in de categorieën Best Basic Part en Best Composite Part. “Dat zijn de zogeheten BioBricks die we hebben ingeleverd.” Deze BioBricks, feitelijk stukjes DNA-code, worden toegevoegd aan een database waaruit volgende generaties iGEM-deelnemers weer kunnen putten.

Alcatraz

De gedachte achter Gelcatraz (met een knipoog naar de beruchte gevangenis Alcatraz) is een ‘levend’ materiaal te maken, waarin genetisch gemodificeerde bacteriën (in dit geval E. coli) bepaalde - medische - functies vervullen. Het concrete voorbeeld dat het Eindhovense iGEM-team in gedachten had, was een speciale pleister voor bijvoorbeeld brandwonden of doorligplekken.

Daarbij is het belangrijk dat de levende bacteriën toegang hebben tot voedingsstoffen, zodat ze eiwitten kunnen aanmaken tegen gevaarlijke bacteriën zoals Staphylococcus. Anderzijds mogen de genetisch gemodificeerde bacteriën niet uit de pleister ontsnappen. Het Eindhovense iGEM-team ontwierp de afgelopen acht maanden een hydrogel die aan deze voorwaarden voldoet.

International Genetically Engineered Machine (iGEM) is een competitie voor (studenten)teams, waarin technieken uit de synthetische biologie worden gebruikt om uiteenlopende problemen op te lossen. De finale, ofwel Giant Jamboree, is elk jaar in Boston.