Maarten Hornikx helpt Oculus om de perfecte virtuele akoestiek te creëren

Een VR-bril moet niet alleen zo echt mogelijk beeld bieden, ook het geluid moet de drager van de bril het gevoel geven echt in de vertoonde virtuele ruimte te zijn. VR-producent Oculus financiert daarom een onderzoek van akoesticus Maarten Hornikx. De onderzoeker hoopt zo ook dichterbij een simulator te komen om blinden te helpen bij het waarnemen van hun omgeving middels geluid.

“We zetten heel hoog in”, vertelt Hornikx over het project met het Amerikaanse bedrijf. “We proberen zo dicht mogelijk bij de echte akoestiek te komen”. Het geluid dat uiteindelijk uit de VR-bril van Oculus komt, moet niet van echt te onderscheiden zijn. Het bedrijf heeft nog niet direct een toepassing in gedachten, maar de Eindhovense onderzoeker wel. Hij werkt aan ‘echolocalisatie’, een manier waarop blinden de omgeving kunnen waarnemen door de reflectie van klikgeluiden die ze zelf maken. Om bekend te worden met deze methode zouden ze in virtual reality kunnen oefenen. Maar dan komt de echtheid heel nauw.

Hornikx maakt voor zijn onderzoek een echte kantoorruimte, en meet daarvan nauwkeurig de afmetingen en de akoestische eigenschappen van alle materialen. Daarna doet hij daar akoestische testen en neemt de resultaten op. Deze meetgegevens worden gebruikt voor de weergave van geluid - de auralisatie - in de Oculus-bril. Daarnaast beloopt hij een tweede pad: hij berekent de akoestiek met het geluidsgolfmodel van zijn onderzoeksgroep, gebaseerd op de afmetingen van het kantoor en de materiaaleigenschappen. Dit doet hij voor het hele geluidsspectrum, terwijl normaal vooral de hogere tonen worden weggelaten omdat die te veel rekencapaciteit vergen.

De berekende auralisatie vergelijkt hij vervolgens met de auralisatie op basis van metingen om nauwkeurig te kijken hoeveel de twee verschillen, ofwel hoeveel de berekende akoestiek afwijkt van de echte. Een tweede vergelijking doet hij met proefpersonen, die middels de Oculus-bril virtueel in het testkantoor staan. Zij krijgen beide auralisaties te horen en moeten aangeven of ze verschil horen. Een van de doelen hiervan is te weten komen hoeveel detail mag worden weggelaten in de auralisatie zonder dat de testpersoon een kwaliteitsverschil merkt.

“Ik ben erg blij met dit onderzoek omdat we een gemeenschappelijke interesseveld gevonden hebben met deze grote industriële partner”, vertelt Hornikx. “En ik vind het best prestigieus om met Oculus samen te werken.” Hij hoopt dan ook dat het project, dat in eerste instantie een loopduur heeft van een jaar, wordt uitgebreid naar vier jaar.